Il n’y a pas que les portes qui nous font oublier ce pour quoi nous sommes venus dans la pièce d’à côté

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Imaginez que vous êtes en train de regarder un épisode captivant de votre émission de télévision préférée. Vous décidez que la situation exige du pop-corn, alors vous vous levez et vous vous dirigez vers la cuisine.

Mais quand vous arrivez dans la cuisine, vous vous arrêtez soudainement et vous pensez à vous-même:

Pourquoi suis-je venu ici?

Perplexe, vous retournez dans le salon. Dès que vous vous asseyez, vous vous souvenez que vous vouliez faire du pop-corn. Vous retournez dans la cuisine, cette fois-ci avec une nouvelle détermination.

L’effet de porte

Nous avons tous vécu une telle situation. Bien que ces trous de mémoire puissent sembler totalement aléatoires, certains chercheurs ont identifié le coupable comme étant la véritable porte d’entrée.

De nombreuses études ont examiné comment la mémoire peut être affectée par le passage de portes.

Il est étonnant de constater que ces études montrent que les portes provoquent l’oubli, et cet effet est si constant qu’il est connu sous le nom d’effet de porte.

Lorsque nous passons d’une pièce à l’autre, la porte représente la limite entre un contexte (comme le salon) et un autre (la cuisine). Nous utilisons les limites pour nous aider à segmenter notre expérience en événements distincts, afin de nous en souvenir plus facilement plus tard.

Ces limites de l’événement aident également à définir ce qui pourrait être important dans une situation par rapport à ce qui pourrait être important dans une autre. Ainsi, lorsqu’un nouvel événement commence, nous éliminons essentiellement les informations de l’événement précédent parce qu’elles pourraient ne plus être pertinentes.

En d’autres termes, notre désir de pop-corn est lié à l’événement dans le salon (l’émission de télévision) et cette connexion est interrompue une fois que nous arrivons dans la cuisine.

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Mettons cela à l’épreuve

Si l’effet de porte est si puissant, pourquoi ces trous de mémoire sont-ils en fait assez rares à la maison? Nous avons décidé d’examiner cet effet de plus près.

Nous avons demandé à 29 personnes de porter un casque de réalité virtuelle et de se déplacer dans différentes pièces dans un environnement virtuel en 3D (voir image ci-dessous).

Captures d’écran de l’environnement virtuel montrant les salles et divers objets. Jessica McFadyen, CC BY-SA

La tâche consistait à mémoriser des objets (une croix jaune, un cône bleu, etc.) sur des tables à l’intérieur de chaque pièce, puis à passer d’une table à l’autre. Il était crucial que la table suivante se trouve parfois dans la même pièce, et que les gens passent parfois par une porte coulissante automatique pour entrer dans une autre pièce.

À notre grande surprise, nous avons constaté que les portes n’avaient aucun effet sur la mémoire. En d’autres termes, les gens oublient très rarement les objets, qu’ils soient passés par une porte ou non.

Rendons le test de mémoire plus difficile

Nous avons décidé de répéter l’expérience, mais cette fois-ci, nous avons demandé à 45 personnes d’effectuer une tâche de comptage difficile en même temps, pour augmenter la pression sur la tâche.

Dans ces conditions plus difficiles, nous avons cette fois-ci confirmé l’effet de porte. C’est-à-dire que le passage par les portes a altéré la mémoire des différents objets. Plus précisément, les gens étaient plus susceptibles de confondre un objet similaire avec celui qu’ils étaient censés avoir mémorisé.

Essentiellement, la tâche de comptage a surchargé la mémoire des gens, la rendant plus sensible à l’interférence causée par la porte.

Cette constatation ressemble davantage à l’expérience quotidienne, où nous oublions le plus souvent ce que nous sommes venus faire dans une pièce lorsque nous sommes distraits et que nous pensons à autre chose.

Est-ce la porte d’entrée qui est à blâmer?

Pourquoi notre résultat est-il si différent du puissant effet de porte rapporté par les études précédentes?

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Nous pensons que c’est parce que nous avons conçu les pièces de manière à ce qu’elles soient visuellement identiques. Le contexte n’a pas changé et l’aspect de la pièce suivante n’a pas surpris. Cela signifie que ce n’est pas tant la porte en elle-même qui provoque l’oubli, mais plutôt le changement d’environnement.

Imaginez que vous êtes dans un centre commercial. Prendre l’ascenseur du parking à un niveau commercial devrait vous faire plus oublier que prendre l’ascenseur simplement pour vous déplacer entre deux niveaux commerciaux.

Alors, comment pouvons-nous améliorer notre capacité à nous souvenir de ce que nous faisons lorsque nous nous déplaçons d’une pièce à l’autre?

Nos résultats suggèrent que plus nous sommes multitâches, plus il est probable que notre mémoire sera débordée par les portes.

Nous ne pouvons garder à l’esprit qu’un certain nombre d’informations à la fois. Lorsque nous sommes distraits par des pensées sur d’autres choses, notre mémoire de travail peut plus facilement être surchargée.

De plus, il ne s’agit pas seulement de portes. Notre cerveau s’engage dans la segmentation des événements dans toutes les facettes de la vie, que ce soit dans l’espace physique ou dans un sens plus abstrait.

Alors que pouvons-nous faire?

Dans la plupart des cas, notre tendance à segmenter nos vies en événements distincts est en fait avantageuse. Notre capacité d’information est limitée, de sorte que nous ne pouvons pas nous souvenir de trop d’informations en une seule fois.

Ainsi, il est plus efficace pour nous de ne récupérer que des informations sur la situation actuelle, plutôt que de nous souvenir de toutes les informations de tout ce que nous avons vécu récemment.

Mais si nous voulons échapper à l’enchantement de la porte, notre meilleure chance est de garder un esprit concentré. Pensez donc au pop-corn la prochaine fois que vous voudrez manger un morceau en regardant votre émission de télévision préférée.

Images utilisées avec l’aimable autorisation de Pexels/Louis Quintero

Cet article est republié à partir de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.